Astrónomos estudian un objeto misterioso fuera de nuestro sistema solar

Por primera vez lo sabemos, un visitante interestelar ha hecho zoom a través de nuestro sistema solar. La pequeña roca espacial, tentativamente llamada A/2017 U1, tiene aproximadamente un cuarto de milla de largo y los astrónomos de todo el mundo están corriendo para estudiarla antes de que se vaya tan rápido como llegó.

“Nunca antes habíamos visto algo así”, dijo Rob Weryk, astrónomo del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawaii.

El 19 de octubre, el Dr. Weryk estaba revisando las imágenes capturadas por el telescopio Pan-STARRS 1 de la universidad en la isla de Maui cuando se encontró con el objeto. Al principio pensó que era un tipo de roca espacial conocida como objeto cercano a la tierra, pero se dio cuenta de que su movimiento no tenía sentido. Era mucho más rápido que cualquier asteroide o cometa que hubiera visto antes. Rápidamente se dio cuenta de que no era de este sistema solar.

Se está moviendo tan rápido que el Sol no puede capturarla en una órbita “, dijo el Dr. Weryk.

Después de contactar a un colega de la Agencia Espacial Europea para discutir el hallazgo, lo presentó al Centro Planeta Menor, que rastrea objetos en el sistema solar, para compartirlos con otros astrónomos.

“No esperaba ver nada parecido durante mi carrera, aunque sabíamos que era posible y que estos objetos existían”, dijo Davide Farnocchia, ingeniero de navegación del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

Los astrónomos habían predicho tal suceso, pero esta es la primera vez que se ha registrado.

Durante los últimos días el Dr. Farnocchia ha estado calculando el camino del objeto extraño.

“Era obvio que el objeto tiene una órbita hiperbólica”, dijo, lo que significa que su trayectoria es abierta y no elíptica como los objetos de nuestro sistema solar. Eso muestra que vino de fuera del sistema solar y dejará el sistema solar.

El objeto se acercó más al Sol el 9 de septiembre, a una distancia de unas 23 millones de millas. Con un aumento de la gravedad de la estrella, se acercó a unas 55 millas por segundo con respecto al Sol, dijo el Dr. Farnocchia. Luego, el 14 de octubre, el objeto se acercó a unos 15 millones de millas de la Tierra, y se disparó a unas 37 millas por segundo, con respecto a la Tierra. Esa es más de tres veces la velocidad que la trayectoria de escape de la nave espacial New Horizons, que completó un sobrevuelo de Plutón en 2015, dijo.

Ahora se está alejando a unas 25 millas por segundo, dijo, y saldrá del sistema solar a unas 16 millas por segundo. Eso es más rápido que la velocidad actual de la nave espacial Voyager 1, que se convirtió en la primera nave espacial de la Tierra que entró al espacio interestelar en agosto de 2012.

Los científicos de todo el mundo están observando su viaje, esperando obtener tanta información como puedan antes de que se aleje demasiado.

“Estamos luchando ahora mismo para asegurarnos un gran telescopio, preparar nuestras observaciones y descargar los datos”, dijo Karen Meech, astrónoma del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawaii. Debido a que el objeto provenía de fuera de nuestro sistema solar, puede estar compuesto de un material completamente diferente a los asteroides y cometas que hemos estudiado. Ella y otros astrónomos piensan que en las próximas semanas tendrán más información sobre la composición y el tamaño de A/2017 U1, y en el tiempo, de dónde vino exactamente.

El Dr. Meech notó que los científicos no tenían mucha advertencia acerca de este objeto cuando llegó al sistema solar porque estaba bloqueado por el brillo del sol. Ella dijo que vino sin previo aviso.

Pero no hay necesidad de entrar en pánico, dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA. En el reino de las cosas que podrían golpear la Tierra y destruir nuestras existencias, un Armagedón interestelar es muy bajo en la lista.

“Los asteroides cercanos a la Tierra son muchas veces, cientos de miles de veces, más propensos a ocurrir, e incluso esos son eventos extremadamente raros”, dijo el Sr. Johnson. “No es nada de lo que la gente debería preocuparse. Ciertamente no me despierto preocupándome por eso “.

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