Científicos perplejos descubren cámara oculta en gran pirámide de Giza

Aunque fueron construidas hace casi 5.000 años atrás, las Grandes Pirámides de Egipto todavía están llenas de secretos. Utilizando una técnica que aprovecha el poder de los rayos cósmicos, los científicos han confirmado la presencia de un gran espacio vacío dentro de la pirámide de Khufu, un vacío que señala la presencia de una posible cámara oculta.

Es tentador pensar que ya se han hecho todos los grandes descubrimientos arqueológicos del antiguo Egipto, pero las nuevas investigaciones publicadas hoy en Nature demuestran que todavía hay mucho por descubrir.

Una investigación sobre la estructura interna de la pirámide de Khufu, la pirámide más grande de Giza, ha revelado la presencia de un “vacío” grande e inaccesible dentro de la estructura. Los investigadores que dirigieron el estudio, Mehdi Tayoubi del Instituto HIP en Francia y Kunihiro Morishima de la Universidad de Nagoya en Japón, no llegarán a decir que la cavidad es una cámara oculta, pero están razonablemente convencidos de que el rasgo interno es una característica arquitectónica deliberada de la pirámide. En cuanto a lo que hay dentro es una suposición de cualquiera, pero la presencia de artefactos y artículos funerarios no está fuera de la cuestión, según los egiptólogos.

Trabajadores de arqueología
Trabajadores de arqueología trabajan duro frente a la Gran Pirámide, en Giza, Egipto, en 2010. Los investigadores dicen que han descubierto una nueva sala dentro de la estructura antigua.

El descubrimiento fue posible gracias a la improbable intersección entre arqueología y física de partículas. Al realizar meticulosas mediciones de partículas muones elementales que caen en la Tierra desde el espacio profundo y son capaces de viajar a través de objetos sólidos, los investigadores fueron capaces de caracterizar las densidades dentro de la pirámide, revelando la presencia de un espacio vacío que mide por lo menos 30 metros de largo.

Las estructuras internas

Que la pirámide de Khufu aún pueda albergar una cámara esperando ser encontrada está dentro de las posibilidades.

Esta estructura masiva fue construida en la meseta de Gaza durante la cuarta dinastía egipcia (c. 2613 a 2494 a. C.) por el faraón Khufu (a veces conocido como Cheops), quien reinó desde el 2509 al 2483 a. C. La pirámide midió inicialmente 481 pies (146 metros) de altura, y fue la estructura más alta del mundo durante más de 3,800 años.

En el interior del monumento se conocen tres habitaciones: la Sala del Rey, la Sala de la Reina y una habitación inacabada tallada en el lecho de roca sobre la que se construyó la pirámide. También está la Gran Galería, una estructura inclinada similar a un pasillo que mide 28 pies (8.6 metros) de alto, 153 pies (46.7 metros) de largo, y cerca de 6 pies (2 metros) de ancho. La entrada original que da acceso a estas estructuras internas, conocida como el “corredor descendente”, se encuentra en la cara norte, pero hoy en día se permite a los turistas entrar en la pirámide a través de un túnel atribuido al califa al-Ma’ mun (alrededor de 820 d. C.).

Los arqueólogos no tienen los planos originales de la pirámide de Khufu, y no hay consenso sobre cómo se creó la estructura o qué rasgos ocultos pueden quedar dentro. Los únicos documentos conocidos, escritos en papiros, sólo describen la logística de la construcción, como por ejemplo cómo se transportaban las piedras (la Gran Pirámide contiene aproximadamente 2,3 millones de bloques).

Encontrar nuevas cámaras o pasillos ocultos con los Rayos Cósmicos

Detectar cámaras o pasillos ocultos no es fácil para los arqueólogos, que no deben dañar las estructuras antiguas de ninguna manera. El Consejo Supremo de Antigüedades de Egipto es muy estricto sobre lo que se puede y no se puede hacer con estos monumentos históricos, exigiendo a los científicos que busquen nuevas formas innovadoras de explorar las pirámides.

Ya en la década de 1960, el arqueólogo Luis Álvarez tuvo la idea de usar los muones, un tipo de partícula elemental que es capaz de penetrar materiales densos para mirar dentro de la pirámide de Khafre (la segunda más grande de las pirámides de Giza). Desafortunadamente, su equipo carecía de los conocimientos tecnológicos y científicos necesarios para llevarlo a cabo, pero la idea de Álvarez ha demostrado su valía. Hoy en día, la técnica, conocida como muografía, ha sido utilizada por los arqueólogos para analizar las antiguas estructuras romanas y las pirámides mexicanas, y por los geólogos para explorar características como los volcanes. La muografía también se ha utilizado para evaluar los daños en la atormentada central nuclear de Fukushima, y por los militares estadounidenses para encontrar cuevas y túneles ocultos en Afganistán.

En términos físicos, las partículas de muón se originan en la interacción de los rayos cósmicos con los átomos de la atmósfera superior. Atraviesan la Tierra a casi la velocidad de la luz (son inofensivos para los seres humanos y otros animales), y los investigadores pueden visualizar la presencia y trayectoria de estas partículas usando varios esquemas de detección de muones. Los muones sólo son absorbidos parcialmente por los objetos sólidos y pueden penetrar la piedra. Pero al trazar el mapa de las posiciones y trayectorias de estas partículas, los investigadores pueden visualizar la composición interna de las estructuras sólidas, revelando cosas como formaciones de piedra o cavidades al aire libre.

Similar a los rayos X que pueden penetrar el cuerpo y permitir la imagenología ósea, estas partículas elementales pueden mantener una trayectoria casi lineal mientras atraviesan cientos de metros de piedra antes de descomponerse o ser absorbidas, según indican los investigadores en el nuevo estudio.

El año pasado, el proyecto ScanPyramids, el mismo equipo de investigadores que participó en este último descubrimiento, utilizó la muografía y la termografía infrarroja (que mide la temperatura) para descubrir un pasillo directamente encima de la entrada original de la Gran Pirámide. Utilizando la misma idea, los investigadores han descubierto ahora el gran vacío situado directamente encima de la Gran Galería.

Para validar la presencia del vacío, los investigadores contrataron especialistas de tres instituciones diferentes. Cada equipo empleó su propia técnica de detección de muones y colocó sus escáneres dentro y fuera de la pirámide.

detectores de muones
Los detectores de muones deben situarse en la región de interés.

Investigadores de la Universidad de Nagoya utilizaron películas de emulsión nuclear para rastrear los muones en tres dimensiones, un equipo de la Comisión Francesa de Energías Alternativas y Energía Atómica (CEA) utilizó hodoscopios escintiladores (materiales centelleantes emiten luz cuando las partículas pasan a través de él), e investigadores de la Organización de Investigación de Aceleradores de Alta Energía KEK lo hicieron utilizando detectores a base de gas. Debido a que sólo un uno por ciento de los muones alcanzan los detectores, los datos deben ser meticulosamente acumulados en el transcurso de varios meses (las exposiciones comenzaron en diciembre de 2015).

Explicando el Vacío

Los tres equipos llegaron a la misma conclusión: hay una gran cavidad abierta directamente encima de la Gran Galería, y es más o menos del mismo tamaño y forma. El vacío está a unos 70 pies (21 metros) sobre el nivel del suelo, y es de al menos 100 pies (30 metros) de largo, pero los investigadores no están seguros de su inclinación.

Entonces, ¿qué es?

Durante una conferencia de prensa celebrada ayer, los investigadores se negaron obstinadamente a especular. “Estamos evitando la palabra cámara”, dijo Mehdi Tayoubi. Los científicos de las pirámides de ScanPyramids admitieron que no son expertos en esta área, y que los especialistas en arquitectura egipcia deberían utilizar este descubrimiento como una invitación para unirse y ayudar a explicar la misteriosa cavidad.

Todavía hay muchas hipótesis arquitectónicas que considerar; en particular, el gran vacío podría estar formado por una o varias estructuras adyacentes, y podría ser inclinado u horizontal, escriben los investigadores en el estudio. La estructura detallada del vacío debe ser estudiada más a fondo… colaboraciones más interdisciplinarias [se requerirán para ayudar a entender] la pirámide y su proceso de construcción.

reconstrucción 3D del vacío
Los investigadores utilizaron la realidad aumentada para crear una reconstrucción 3D del vacío. (Imagen: ScanPyramid Mission)

Es importante destacar que los investigadores fueron capaces de descartar las posibilidades “no inevitables”. Debido a que no se pueden detectar pequeños espacios o grietas utilizando la técnica de los muones (sólo puede detectar espacios abiertos), es prácticamente imposible que el espacio sea un “queso suizo” de piedra, como algunos científicos han especulado. También es poco probable, dicen los investigadores, que sea sólo un signo de desgaste interior, algún tipo de colapso o defecto de construcción en el diseño, o la yuxtaposición de piedras pequeñas y grandes. Es importante destacar que el área en cuestión produjo los mismos patrones de datos muónicos que los escaneos realizados en la Gran Galería, un “vacío” conocido dentro de la estructura.

Kathlyn M. Cooney, profesor asociado de arte y arquitectura egipcia antigua en la Universidad de California en Los Ángeles, dice que es demasiado pronto para especular sobre la verdadera naturaleza del vacío, pero una cámara oculta no es una imposibilidad. Cooney, que no estaba involucrado en el nuevo estudio, dijo que Khufu y su padre Sneferu, a diferencia de sus predecesores de la Tercera Dinastía, comenzaron a “flotar” cámaras dentro de sus pirámides.

Para construir estas estructuras internas tuvieron que construir desde abajo hacia arriba para que estas estructuras interiores fueran inaccesibles (que parece ser la intención), Cooney dice que los antiguos egipcios se abstuvieron de hacer pasillos contiguos, y que la pirámide desde el exterior para impedir el acceso. “Fue brillante”, dijo,”pero fue un fenómeno efímero, y no sucedió muy a menudo después de estos dos reyes”.

Al igual que los arqueólogos de ScanPyramids, Cooney no sabe lo que hay dentro del vacío, pero dijo que “sería extraordinario encontrar materiales potenciales objetos funerarios y tesoros que tienen casi 5.000 años de antigüedad”.

Más innovaciones

La pregunta obvia en esta etapa es preguntarse qué es lo que los arqueólogos planean hacer para averiguar más sobre esta misteriosa estructura. Durante la conferencia de prensa, los investigadores dijeron que les gustaría realizar más exploraciones muónicas a largo plazo de la estructura, y desde diferentes posiciones. Esto debería permitirles crear una imagen más precisa del espacio, y posiblemente encontrar más características ocultas.

Más radicalmente, el investigador del INRIA Jean-Baptiste Mouret, miembro del equipo ScanPyramids, está diseñando actualmente un robot innovador que será capaz de retorcerse a través de un agujero muy pequeño, y posiblemente volar como un avión teledirigido aéreo una vez dentro de la cavidad (bienvenido a la arqueología en el siglo XXI).

Desafortunadamente, el vacío se encuentra en un lugar muy difícil de acceder, y puede ser necesario realizar algunas perforaciones. Esta perspectiva podría reducirse al mínimo si los investigadores descubrieran corredores adyacentes ocultos. Tomar el corredor descubierto recientemente por encima de la entrada original; este pasadizo podría contener un túnel hasta el vacío en forma de espejo de las estructuras que se encuentran debajo.

Si hay que imaginar una exploración, un buen punto de partida sería el pasillo sospechoso en el North Face, explicaron los investigadores de la prensa de ayer. Pero por el momento no hay discusión sobre eso, no es nuestra responsabilidad. Pero como somos ingenieros, y porque nos encanta la innovación, le pedimos a Jean-Baptiste que se uniera a nuestro equipo… y actualmente estamos en el proceso de pensar y diseñar .

Cuando se reivindica algo como esto, e incluso cuando se tiene una gran ciencia detrás de uno, los egipcios todavía tienen control sobre su patrimonio nacional “, dijo. En última instancia, les corresponderá a ellos decidir cómo quieren que se investigue y analice la pirámide a medida que los arqueólogos avancen “, dice también que los investigadores externos (que es el caso aquí) tendrán que trabajar con un equipo egipcio y trabajar dentro del intrincado proceso político egipcio.

Por último, Cooney hizo un llamamiento a la prensa y al público para que se mantuvieran pacientes.

Tenemos que dejar de apresurar los descubrimientos arqueológicos que no necesitan apresurarse y presionar a los científicos para que hagan declaraciones sobre descubrimientos que aún no han sido probados. ” Es importante recordar el viejo adagio,’ la arqueología es destructiva’, y darse cuenta de que la próxima generación será capaz de hacerlo mejor “.

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