¿Porqué docenas de pulpos salen del mar por la noche?

Los científicos investigan sobre el desconcertante misterio.

Cuando Brett Stones y su grupo SeaMor terminaron su excursión nocturna el viernes pasado en Gales, ya estaba oscuro. A lo lejos, vieron algo con una forma indiscernible pero familiar.

“Parecía un poco como una burbuja”, dijo Stones. Cuando el grupo se acercó, vieron que era un pulpo ondulado, una especie comúnmente encontrada en las playas de Ceredigion.

El animal, de aproximadamente un pie de largo, se arrastraba unos 30 pies hacia el interior. Y no estaba solo. Mientras caminaban por el área, encontraron entre 20 y 30 pulpos más que parecían arrastrarse por tierra, en un espacio casi la mitad del tamaño de un campo de fútbol.

“Resalta este instinto maternal. Sólo quieres salvarlos”, dijo Stones. “Es muy emotivo verlos temblar.”

Él y varios otros que estaban cerca inspeccionaron los pulpos en busca de signos de lesión y no encontraron evidencia visible de daño. Piedras ha vivido en la zona toda su vida, pero dice que nunca ha visto nada igual.

Usando recipientes de plástico, Stones y los otros en la playa recogieron los pulpos y los llevaron a aguas más profundas, donde los arrojaron de vuelta al océano.

Durante las dos noches siguientes, Stones dijo que regresó a la misma playa por la mañana y encontró varias de las mismas especies muertas.

Los pulpos son nocturnos, lo que significa que es posible que se hayan arrastrado a la tierra mientras la gente local dormía.

Aún más desconcertante para Stones es cuán enérgicos parecían los pulpos cuando volvieron al mar.

“Todos los que encontramos estaban bastante vivos. Sus tentáculos venían y se agarraban a nuestras manos, pero por la mañana, encontramos más muertos. No hay mordiscos ni daños”, dijo Stones. Sólo inexplicablemente muertos.

Causa de muerte desconocida

Sin un examen físico de los pulpos, es difícil para los científicos especular exactamente lo que puede haber provocado el comportamiento raramente visto.

Los pulpos son unos de los invertebrados más curiosos del mundo, y no es la primera vez que salen del agua por voluntad propia. En 2015, un vídeo capturó a un pulpo que saltaba de una piscina de mareas para atacar a un cangrejo y arrastrarlo de vuelta al agua.

“Cuando yo era estudiante, un pulpo saltó de un tanque y viajó por el pasillo”, dijo Jenny Hofmeister, quien ahora es una estudiante postdoctoral en el Scripps Institution of Oceanography en San Diego. En 2016, un pulpo llamado Inky se convirtió en una leyenda cuando se deslizó fuera de su tanque, se deslizó por una tubería y escapó al océano.

Hofmeister especula que el hacinamiento de las poblaciones en auge podría haber provocado que los pulpos salieran del agua en masa. Un estudio publicado en Current Biology en 2016 encontró que, a medida que los pescadores capturan más y más animales grandes que se alimentan de pulpos, sus poblaciones han florecido. Esto significa que los invertebrados tendrían que viajar más lejos para encontrar alimento, y quizás igual de importante para un pulpo, el refugio. Y ese impulso podría haberlos empujado hacia la tierra, especuló Hofmeister.

“Necesitaría saber la proporción de sexos de los pulpos que están haciendo esto”, dijo James Wood, dueño del Acuario del Mar de Coral y editor del sitio Cephalopod Page. Sin haber examinado los pulpos o sin conocer los detalles del entorno en el que murieron, Woods dice que sólo puede especular sobre por qué todos ellos caminaron repentinamente a la tierra.

Final de sus vidas?

“Podría ser que estén sufriendo una senectud”, dijo Wood, quien escribió un artículo sobre el tema en 2002. El término se refiere a las etapas finales de la vida de un pulpo cuando comienza a alimentarse menos, exhibe menos coordinación y se asombra sin dirección.

Los pulpos tienden a vivir sólo un año y mueren poco después de poner sus huevos. Graham Pierce, de la Asociación Biológica Marina del Reino Unido, confirmó que octubre es la época del año en que los pulpos ondulados de Gales terminan de desovar y comienzan a morir.

Hasta ahora, ninguno de los cadáveres ha sido examinado para determinar si habían puesto huevos o si todavía los llevaban.

Hofmeister estuvo de acuerdo en que la senectud podría ser una posibilidad, pero sobre la base de los vigorosos movimientos de los pulpos filmados por Stones, ella cree que es más probable que estuvieran en busca de refugio.

Bret Grasse, gerente de operaciones de cefalópodos en el Laboratorio Biológico Marino, Woods Hole, cree que un cambio ambiental sería la explicación más probable. Explicó que hay cierta especulación científica entre los cambios ambientales y el comportamiento de los cefalópodos, pero establecer un vínculo entre los dos requiere más investigación.

Muchos lugareños que presenciaron de primera mano el varamiento han especulado que las recientes tormentas como el huracán Ofelia y la tormenta Brian provocaron el extraño comportamiento de la criatura.

“Es una pregunta difícil”, dijo Hofmeister cuando se le preguntó si las recientes tormentas podrían haber influido de alguna manera en su comportamiento. “Hay algunas pruebas anecdóticas de que los animales son susceptibles a las grandes tormentas, pero en realidad no ha sido probado. No está fuera de lo posible”.

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