La historia detrás de la foto viral de un rinoceronte solitario

El 6 de noviembre, un tweet se volvió vírico: una foto de un rinoceronte solitario, descansando con su barbilla en el polvo de un recinto de madera. Acompañando la foto, el título decía:”¿Quieres saber cómo es la extinción? Este es el último macho de Northern White Rhino. El Último. Nunca más”.

El penúltimo rinoceronte blanco del norte (Ceratotherium simum cottoni), Angalifu, murió en el zoológico de San Diego en diciembre de 2014. Eso dejó a un solo varón, Sudán, que aparece en la fotografía viral, que este año cumple 44 años y es muy poco probable que produzca más descendencia.

La historia de Sudán puede que no sea nueva, pero el tweet del biólogo y activista Daniel Schneider, le valió al hombre solitario más de 44.000 retweets y 1.700 respuestas. Desafortunadamente, se necesitará algo más que conciencia para salvar a los rinocerontes blancos del norte de la extinción. En este punto, puede que haga falta un milagro tecnológico.

Último de su especie

Sudán vive en el Conservatorio Ol Pejeta de Kenia, junto con las dos únicas hembras restantes de la especie, Najin y Fatu. Sudán pertenece técnicamente al zoológico Dvur Kralove, en la República Checa, pero fue trasladado a Kenia junto con otro macho en 2009 con la esperanza de que los intentos de cría en el área de distribución nativa de los rinocerontes sean más exitosos que los de cría en Europa. Pero los intentos naturales de apareamiento no produjeron nada. En 2015, los veterinarios descubrieron que el recuento de espermatozoides en Sudán es muy bajo, y que tanto Najin como Fatu tienen afecciones relacionadas con la edad y el útero que hacen imposible llevar un embarazo, según Ol Pejeta Conservancy.

La única esperanza, dicen los investigadores, es la fertilización in vitro de rinocerontes. Los veterinarios han recolectado huevos de hembras blancas del norte, incluyendo algunas que han muerto desde entonces, y han estado recolectando esperma de machos desde que su número comenzó a disminuir. En el Instituto Zoológico de San Diego para la Investigación de Conservación, los científicos están corriendo para averiguar cómo fertilizar un huevo de rinoceronte blanco del norte en el laboratorio y transplantarlo al útero de una subespecie estrechamente relacionada, el rinoceronte blanco del sur (Ceratotherium simum).

Esto no es tan fácil como podría sonar, dijo la directora de fisiología reproductiva de ese instituto, Barbara Durrant, a Live Science en 2016. Las condiciones en el útero son diferentes entre las especies animales, y nadie ha desarrollado antes un procedimiento de FIV adaptado a los rinocerontes.

En el peor de los casos, los científicos están considerando inseminar un rinoceronte blanco del sur con esperma de rinoceronte blanco del norte, para al menos salvar parte de la diversidad genética subespecie, si no la especie misma.

Al borde de la muerte

El rinoceronte blanco del norte vivió una vez en el noroeste de Uganda, el sur del Chad, el suroeste de Sudán, la parte oriental de la República Centroafricana y el noreste de la República Democrática del Congo, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Desde 2006 no se ha visto ningún individuo en estado silvestre.

Tanto la subespecie de rinoceronte blanco del norte como la del sur fueron cazadas furtivamente hasta casi su extinción a finales de los años 90, pero los blancos del sur volvieron a aparecer después de que los conservacionistas se centraron en la reproducción y reubicación de individuos en áreas protegidas. Hasta 2010, según la UICN, había unos 20.160 rinocerontes blancos del sur en estado silvestre, principalmente en Sudáfrica.

Pero la caza furtiva sigue siendo un problema. La práctica de matar rinocerontes para sus cuernos se ha incrementado en los últimos años, reforzada por un mercado negro en la medicina tradicional china, que utiliza el cuerno en preparaciones destinadas a aumentar la salud y la vitalidad, aunque los cuernos son sólo queratina, la misma proteína que forma el cabello humano y las uñas de las manos.

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