La vida alienígena podría prosperar en los océanos ocultos de Encélado gracias a una fuerza épica e invisible

La vida podría haber tenido millones de años para crecer en la luna.

Los vimos por primera vez hace 12 años. Chorros de vapor de agua disparando al espacio a través de fisuras de hielo en el polo sur de Encélado, una luna helada orbitando Saturno.

Eso fue en 2005, mucho antes de que la NASA Cassini se sumara a Saturno en un sacrificio científico, pero el rocío hidrotermal detectado por la sonda nunca ha sido completamente explicado.

Ahora, tal vez tengamos una respuesta, y es una de las mejores esperanzas de algún día encontrar la vida en Encélado.

“Donde Encélado obtiene la energía para mantenerse activo siempre ha sido un misterio”, dice el astrobiólogo Gaël Choblet, de la Universidad de Nantes en Francia.

“Pero ahora hemos considerado con más detalle cómo la estructura y composición del núcleo rocoso de la luna podría jugar un papel clave en la generación de la energía necesaria.”

Los científicos creen que los chorros de vapor de agua que salen por el exterior helado de Encélado emanan de un vasto océano global de agua salada que yace bajo la superficie de hielo que envuelve la luna.

Se estima que este caparazón tiene un espesor medio de hasta 25 kilómetros (15.5 millas) de profundidad, llegando a llegar hasta 1 kilómetro alrededor de la región polar del sur donde se produce el rocío hidrotermal.

Fragmentos minúsculos de minerales en los chorros detectados por Cassini sugieren que las sales y el polvo de sílice en el spray se forman a través de agua caliente que llega a unos 90°C (194°F) interactuando con la roca en el núcleo rocoso de Encelado.

Pero para que esa interacción ocurriera, tendría que haber espacio dentro del núcleo para que el agua coexistiera, tendría que ser porosa, quizás incluso blanda.

“Sea cual sea la composición del núcleo en términos de rocas, tiene que tener agua dentro”, explicó Choblet a Leah Crane de New Scientist,”tal vez 20 o 30 por ciento de agua”.

En nuevas simulaciones, el equipo encontró que el movimiento de las mareas generado por la órbita elíptica de Saturno en la luna podría calentar el agua dentro del núcleo de Encélado, debido a la fricción producida al circular el líquido y deslizarse entre los fragmentos de roca.

A medida que el agua sube de temperatura (alcanzando los 90°C, según las secciones anaranjadas de la imagen de abajo), se eleva a través del núcleo poroso, transfiriendo calor al océano global en forma de chorros elevadores, algunos de los cuales terminan derritiendo el núcleo helado de Encélado, escapando finalmente en chorros helados liberados al espacio:

“El transporte de agua en el núcleo permeable, calentado con marea menuda, produce un aumento estrecho y caliente con temperaturas superiores a 363 K”, escriben los investigadores en su trabajo,”caracterizado por poderosos puntos calientes (1-5 gigavatios) en el fondo marino, particularmente en el polo sur”.

El calor y la energía producidos por el fenómeno expulsarían los chorros de las regiones polares de la luna, explicando por qué la cáscara de hielo calentada es más delgada allí, y podrían, en última instancia, ayudar a calentar el océano durante miles de millones de años, hipótesis del equipo.

Investigaciones anteriores sobre Encélado habían sugerido que los chorros podrían ser impulsados por la descomposición radioactiva de rocas en el núcleo lunar.

Sin embargo, si ese fuera el caso, el proceso sólo habría proporcionado calor durante millones de años, lo que posiblemente no sería suficiente para que la vida evolucionara y se asentara en el océano templado enterrado bajo la máscara congelada de Encélado.

Pero en un plazo mucho más largo, hasta miles de millones de años, es posible que la vida encuentre la manera de aprovechar al máximo esta oportunidad.

“Un océano global cálido con una vida de varios miles de millones de años sería un gran lugar para que la vida se pusiera en marcha, sólo tomó unos 640 millones de años para que la vida evolucionara de ser un microbio a mamífero en la Tierra”, escribe la científica planetaria Monica Grady de la Universidad Abierta del Reino Unido, que no estaba involucrada con el estudio, en The Conversation.

“Desafortunadamente, Encélado puede ser bastante joven: un artículo reciente propone que la luna sólo pudo formarse hace unos 100 millones de años, ¿se trata de un intervalo suficientemente largo para que la vida se ponga en marcha?

Es una pregunta muy interesante.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *