En las profundidades del océano, hay una zona de sombra donde el agua tiene 2.000 años de antigüedad

El agua más antigua del océano no llegó a sus años avanzados por accidente.

En las profundidades del Pacífico Norte, un vasto tramo de océano sumergido está atrapado en una especie de éstasis entre las poderosas corrientes y el fondo marino, y para las antiguas aguas atrapadas en esta “zona de sombra” sin aire, es casi como si el tiempo se detuviera.

“Lo que hemos encontrado es que a unos 2 kilómetros (1,2 millas) bajo la superficie de los océanos Índico y Pacífico hay una’ zona de sombra’ con apenas cualquier movimiento vertical que suspenda el agua del océano en un área durante siglos”, dice el oceanógrafo Casimir de Lavergne de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia.

“La datación carbono-14 ya nos había dicho que el agua más antigua yacía en el profundo Pacífico Norte. Pero hasta ahora habíamos luchado para entender por qué las aguas más antiguas se amontonaban alrededor de la profundidad de 2 kilómetros.”

La razón, según un nuevo análisis de los movimientos de las aguas profundas llamado circulación abisal, se debe a la geometría del fondo marino, que durante largos períodos impide que las aguas oceánicas muy profundas y densas circulen hacia la superficie.

“Al norte de 32° S, la distribución de profundidad del fondo marino obliga a las densas aguas de origen meridional a fluir hacia el norte por debajo de una profundidad de unos 4 kilómetros y a regresar hacia el sur predominantemente a profundidades superiores a 2,5 kilómetros”, explica el equipo en su documento.

Lo que esto significa es que para una sección aislada del Pacífico Norte que recorre aproximadamente 6.000 kilómetros de oeste a este por unos 2.000 kilómetros de norte a sur, las aguas profundas corren en un bucle, casi nunca teniendo la oportunidad de llegar a la superficie.

“Nuestro principal avance es entender realmente cómo y por qué esta agua es tan antigua”, dijo uno de los miembros del equipo, el oceanógrafo Ryan Holmes, del Centro de Excelencia para la Ciencia del Sistema Climático ARC, al periódico The Sydney Morning Herald.

“Hemos desarrollado una teoría que explica todas nuestras observaciones, simplemente depende de la forma del fondo marino.”

Debido a la topografía del lecho marino y a la forma en que el agua atrapada casi nunca llega a la superficie del océano, las concentraciones de oxígeno en la zona de sombra serían muy bajas comparadas con las aguas que se encuentran en la superficie del mar, pero esta agua casi estancada podría soportar la vida, piensa el equipo.

“No es una zona de vida muy floreciente, pero eso no significa que sea una zona muerta”, dijo de Lavergne.

El Océano Atlántico y el Océano Austral no presentan los mismos tipos de trampas de circulación, pero los investigadores dicen que el Océano Índico tiene una zona de sombra similar, aunque su proximidad a las aguas dulces provenientes de la Antártida significa que su contenido está menos estancado que las profundidades del Pacífico Norte.

Ahora que conocemos este patrón de retención sumergido, los investigadores quieren investigar lo que significa para los sistemas oceánicos en su conjunto.

“Cuando esta zona de sombra aislada atrapa agua oceánica milenaria, también atrapa nutrientes y carbono que tienen un impacto directo en la capacidad del océano para influir en el clima a lo largo del tiempo”, explicó Holmes en un comunicado de prensa.

“Así pues, aunque la investigación puede haber respondido a una pregunta sobre las aguas profundas de los océanos, también ha abierto puertas para responder a otras preguntas relacionadas con los impactos futuros del cambio climático y la ecología de nuestros principales océanos”.

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