Esto es lo que le pasaría al mundo si el supervolcán de Yellowstone estallara hoy

El supervolcán de Yellowstone es esencialmente un caldero gigante con tapa, y es tan vasto que sólo se puede ver desde la órbita terrestre baja. Su cráter tiene 72 kilómetros (45 millas) de diámetro, y su cañería subyacente contiene varias decenas de miles de kilómetros cúbicos de material magmático.

Según la última estimación, se necesitarían 624 años para que ambos lados de las Cataratas del Niágara llenaran su hueco.

¿Qué pasaría si resurgiera repentinamente en una horrible erupción supervolcánica? ¿Quién viviría, quién moriría, y los Estados Unidos de América sobrevivirían? Hablamos con uno de los vulcanólogos más respetados del país para obtener la información más actualizada sobre el futuro del supervolcán más famoso del mundo.

Tic Tac

Ahora mismo, la cámara de magma de dos pasos está en estado de inactividad. Según el científico encargado del Observatorio Volcán Yellowstone, el Dr. Michael Poland, puede que actualmente no tenga suficiente energía para producir una supererupción. Ahora mismo, gran parte del cuerpo de magma de Yellowstone está parcialmente solidificado, y se necesita mucho magma para alimentar una gran erupción.

A lo largo de la mayor parte de su vida, la región ha tenido extensos flujos de lava o (mucho más frecuentemente) estallidos hidrotermales, lo que sugiere que cualquier futura erupción es mucho más probable que replique esto. Aunque esto causará un problema, ciertamente no será nada apocalíptico, e incluso estos tipos de erupciones son extremadamente raros.

Las posibilidades de un paroxismo supervolcánico se encuentran actualmente en torno a uno de cada 730.000, lo que lo hace menos probable que un impacto catastrófico de asteroides.

Los flujos de lava de Yellowstone
Los flujos de lava de Yellowstone

Sin embargo, una inyección repentina de nuevo magma desde abajo, o un debilitamiento repentino de las capas geológicas que lo envuelven, tan improbable como esto, puede ser suficiente para desencadenar un evento repentino de despresurización, y todo el sistema violentamente se desgastaría en la superficie y ascendería a la atmósfera.

Lo que sucede a continuación es algo especulativo, pero la espantosa historia de Yellowstone nos da una pista. Estamos pensando en el peor de los casos, así que supongamos que todo su vientre magmático está vacío en una colosal explosión supervolcánica.

Esto ha ocurrido en Yellowstone tres veces en un ciclo de 660.000 – 800.000 años: hace 2,1 millones de años, hace 1,3 millones de años y hace 640.000 años.

La erupción más explosiva fue la primera, que produjo cerca de 2.500 veces la cantidad de material volcánico que se produjo en 1980, cuando se destruyó el monte San Heleno. Incluso la explosión más reciente creó una columna eruptiva tan colosal que cubrió cerca del 60 por ciento de los Estados Unidos contiguos en gruesas capas de ceniza.

Así que digamos que la explosión original de mantener el récord iba a suceder de nuevo: ¿Qué pasaría con los Estados Unidos y el resto del mundo?

Hora cero

No está claro cuánta información obtendrían las organizaciones de alerta como el United States Geological Survey (USGS), pero poco antes de que ocurriera la erupción, el terreno alrededor del Parque Nacional de Yellowstone se elevaría un poco hacia arriba. El sistema hidrotérmico, incluyendo los géiseres y las piscinas geotérmicas, se calentaría rápidamente a temperaturas por encima de la ebullición, y probablemente se volverían extremadamente ácidas, más de lo usual.

Se detectaría un enjambre de terremotos que se dirigían hacia un punto central, indicando que el magma se elevaba rápidamente a través de la corteza. Entonces, la roca del techo fallaría y la erupción comenzaría.

Una vasta columna de ceniza y lava se elevaría a alturas de unos 25 kilómetros (16 millas). Sostenido tanto por la energía explosiva como por la liberación de calor a través de bombas y bombas de lava refrigerante, se mantendría por días, bombeando cenizas en chorros de agua que la transportaría alrededor de la estratosfera.

Cuando la columna eruptiva o partes de la columna fallan, enormes flujos piroclásticos se desbordan a través del suelo.

Estas mezclas de ceniza, lava y gas sobrecalentado exceden las temperaturas de 1,000°C (1,832°F) y pueden moverse a velocidades de hasta 482 kilómetros por hora (aproximadamente 300 millas por hora). Si golpeaban a alguien, morían en segundos; los que estaban cerca se quemaban mientras el aire se calentaba a unos 300°C (570°F).

En general, los flujos piroclásticos viajan hasta 15 kilómetros (9.3 millas) desde su fuente, pero teóricamente pueden alcanzar hasta 100 kilómetros (62 millas).

Básicamente, esta es la longitud del Parque Nacional de Yellowstone, por lo que si el respiradero emergiera directamente en el centro, y los flujos piroclásticos fueran particularmente energéticos, muchos en el parque morirían, ya sea por los flujos piroclásticos o por el mismo techo de caldera que colapsa.

En promedio, hay alrededor de 11.000 visitantes en un momento dado, según un número anual de visitantes de 3,8 millones. Hay muchos más visitantes en los meses de verano, por lo que una erupción estival sería mucho más mortal.

Cuando los flujos piroclásticos y los depósitos de cenizas se asientan y se enfrían, pueden parecer inofensivos, pero no lo son. Si llueve fuertemente después de la erupción, especialmente en cualquier ladera, entonces éstos podrían mezclarse con lodo y convertirse en lechadas de cemento que se mueven rápidamente, llamadas lahares. Si te quedas atrapado en uno, hay una buena posibilidad de que mueras.

Cielos sombríos

El aspecto más peligroso de la erupción, sin embargo, es la lluvia de cenizas, tanto a nivel local como global.

Respira esto y tus pulmones se verán seriamente afectados formando un cemento vidrioso. También es unas seis veces más densa que el agua, lo que significa que mucha arquitectura se derrumbaría bajo su peso a medida que se acumula en los tejados. Polonia señala que “incluso unas pocas decenas de centímetros de cenizas mojadas podrían hacer que los edificios débiles se doblen”.

Las carreteras y los sistemas de alcantarillado se atascarían y se averiarían, los suministros de agua estarían contaminados y las redes eléctricas serían cortas. Millones de hogares podrían volverse inhabitables.

En este sentido, los que se refugian en Montana, Idaho y Wyoming estarían en el mayor riesgo de sufrir daños. Lo estarían hasta un mes, lo que es una apuesta bastante sólida en cuanto a cuánto tiempo duraría la erupción.

Un área de unos 80 kilómetros (50 millas) alrededor del respiradero se cubriría en 3 metros de ceniza en unos pocos días. Las simulaciones también han demostrado que una supererupción podría enterrar a Salt Lake City y sus alrededores bajo un metro (3,3 pies) de ceniza.

Asumiendo que no hay vientos predominantes, Denver tendría alrededor de 30 centímetros (aproximadamente un pie), mientras que Calgary tendría alrededor de 10 centímetros (3.9 pulgadas). La Agencia Federal de Manejo de Emergencias (FEMA) ayudaría con la limpieza/reubicación durante muchos meses o incluso años.

En otros lugares, digamos San Francisco, Los Ángeles, Seattle, Minneapolis y Chicago, recibirían alrededor de 3 centímetros (1.2 pulgadas). Una fina capa llegaría hasta Miami, Nueva York y Toronto en unos pocos días, lo suficiente para que los vehículos se averiaran y el agua se convirtiera en agua no potable.

Los vuelos estarían aterrizados o desviados de los Estados Unidos, por lo menos durante unas pocas semanas, y es casi seguro que la Guardia Nacional y quizás los militares serían reclutados para ayudar a evacuar a muchas decenas de millones de personas de la región afectada.

El número de muertos es extremadamente difícil de predecir, pero Polonia sugiere que “si la gente estuviera presente en las proximidades de la erupción, digamos, en unas pocas decenas o quizás unos pocos cientos de kilómetros, estaría en peligro”.

¿Adiós, Mundo Cruel?

Esto ya es bastante malo, pero lo peor está por venir.

La inyección de cenizas en la estratosfera haría que oscureciera el cielo y enfriara las temperaturas regionales, si no a nivel planetario. Si la erupción es particularmente rica en azufre, un eficiente bloqueador de la luz solar, entonces las temperaturas se desplomarían varios grados, hasta el punto en que los próximos años carecerán de verano.

Es probable que haya un enfriamiento significativo durante muchos años, explica Polonia. “Pero no puedo decir cuánto tiempo duraría, y cuánto enfriamiento ocurriría. No estoy seguro de que nadie pueda.”

Si la erupción de Tambora, mucho más pequeña pero rica en azufre, en 1815, es un ejemplo, una explosión de caldera en Yellowstone “alteraría los patrones climáticos globales y tendría enormes efectos en la actividad humana” durante muchos años, según el USGS.

Los caminos y tiempos de los monzones cambiarían. La formación del ciclo tropical se volvería mucho más impredecible durante un tiempo y la propagación de enfermedades transmitidas por el agua podría tomar caminos muy erráticos.

La agricultura también sufriría las consecuencias, lo que podría perturbar gravemente el suministro de alimentos. Esto se sumaría al daño económico general, que sería severo: Una estimación reciente de FEMA de una supererupción de Yellowstone, estimó que el daño total de EE. UU. ascendía a 3 billones de dólares, cerca del 16 por ciento del PIB total de la nación. Para ponerlo en perspectiva, son 400 millones de dólares más de los que se perdieron durante la reciente recesión mundial.

Sería preferible una erupción invernal
Sería preferible una erupción invernal

El USGS está interesado en señalar que “los científicos en este momento no tienen la capacidad predictiva para determinar las consecuencias específicas o la duración de los posibles impactos globales de tales grandes erupciones”.

No significaría el fin de la vida en la Tierra, nos dice Polonia. “De hecho, este experimento ya se ha llevado a cabo, pero muy poca gente se da cuenta.”

Señala la erupción de Toba, una que ocurrió hace 74.000 años, y una que “era más grande que cualquier cosa que Yellowstone haya producido”.

Sin embargo, no se equivoque: otra supererupción completa de Yellowstone sería un desastre natural devastador, el tipo de desastre que costaría tanto los medios de vida como las vidas. Sin embargo, no se puede enfatizar lo suficiente que es extremadamente improbable que suceda en el futuro cercano, si es que sucede alguna vez.

Si lo hiciera, tampoco sería un acontecimiento que acabaría con la civilización. Sin embargo, sería uno que cambiaría el mundo para peor.

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