Los astrónomos descubren un mundo gigante, ¿pero es un planeta?

Un mundo gigante recientemente descubierto se encuentra justo en el límite entre ser una estrella y un planeta, y eso podría responder a algunas grandes preguntas

Cuando un planeta no es un planeta, es mucho más que el comienzo de un chiste pobre en una fiesta navideña de astrónomos borrachos (pero sin embargo nos reímos). En realidad, es una pregunta seria que llega al corazón de nuestra ignorancia sobre cómo se forman los objetos celestes.

El descubrimiento de un planeta gigante a 22.000 años luz de distancia puede ayudar ahora a iluminar este problema. El planeta se llama OGLE-2016-BLG-1190. Fue encontrado en junio de 2016 por el Experimento de Lentes Gravitacionales Ópticas (Ogle), un proyecto astronómico polaco dirigido por la Universidad de Varsovia.

El planeta no fue visto directamente, sino que fue inferido por la forma en que su gravedad enfocó la luz de su estrella madre, haciendo que la estrella se iluminara temporalmente. Este fenómeno se conoce como un evento de microlente gravitacional. Fue observado por un número de observaciones diferentes además de Ogle, una de las cuales fue el telescopio espacial Spitzer de la Nasa en órbita.

En un estudio que acaba de publicar Y-H Ryu, del Instituto Coreano de Astronomía y Ciencias Espaciales, y colegas, los astrónomos calculan que el planeta debe estar cerca de 13 veces la masa de Júpiter, el planeta más grande de nuestro sistema solar.

Júpiter en sí mismo es 317 veces más masivo que la Tierra, haciendo que este mundo recién descubierto alrededor de 4000 veces la masa de nuestro planeta. Esto lo pone justo en el límite entre un planeta y una especie de estrella “fallida” llamada enana marrón.

Los astrónomos tienen un número de maneras posibles de decidir si algo es una estrella o un planeta. Lo más obvio es que un planeta no genera energía significativa mientras que una estrella sí. Por eso una estrella brilla, pero los planetas sólo reflejan la luz. Entre los dos hay una enana marrón.

No es una estrella porque no fusiona el hidrógeno para generar energía significativa y por lo tanto no brilla brillantemente. Tampoco es un planeta, porque puede fusionar un isótopo de hidrógeno llamado deuterio, generando así una pequeña cantidad de energía.

A 13 masas de Júpiter, estos objetos recién descubiertos se encuentran en la frontera entre el planeta y la enana marrón.

Orbita su estrella a una distancia de alrededor del doble de la distancia de la Tierra al sol, colocándola en medio del llamado desierto enano marrón.

Desde que se encontraron los primeros planetas alrededor de otras estrellas en 1995, los astrónomos se han visto sorprendidos por la falta de enanas marrones en órbitas alrededor de otras estrellas más cercanas de cinco veces la distancia de la Tierra al sol. Esta zona aparentemente prohibida es lo que ellos han llamado el desierto enano marrón.

Una posible razón para ello se basa en la forma en que pueden formarse las enanas marrones. Los planetas crecen de la acumulación de pedazos más pequeños, del tamaño de un asteroide de roca y metal. Las estrellas, y posiblemente también las enanas marrones, se forman a partir del colapso de una nube de gas. Es poco probable que haya suficiente gas cerca de una estrella para colapsar y formar un enano marrón porque el gas sería conducido a regiones más distantes y frías por el calor de la estrella.

Pero si eso es verdad, ¿cómo es que OGLE-2016-BLG-1190 ha aparecido en el desierto? Ahora, ya está en manos de los teóricos y sus modelos informáticos para ver si pueden encontrar algunos escenarios posibles de cómo se formó esta bola extraña. Mientras tanto, comenzará la caza de más objetos en el desierto enano marrón alrededor de otras estrellas.

En cuanto al propio OGLE-2016-BLG-1190, se ha calculado que el planeta tiene una órbita de aproximadamente tres años. Esto significa que los astrónomos pueden tener otro vistazo de él en 2019 cuando debería inducir otro evento microlensing de su estrella madre.

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