Seis años después de Fukushima, los robots finalmente encuentran combustible de uranio fundido de los reactores

FUKUSHIMA DAIICHI NUCLEAR POWER PLANT, Japón – Cuatro ingenieros encorvados ante un banco de monitores, uno sosteniendo lo que parecía un controlador de juegos. Habían pasado un mes entrenando para lo que estaban a punto de hacer: pilotar un pequeño robot en el corazón contaminado de la planta nuclear arruinada de Fukushima.

Los robots anteriores habían fallado, quedando atrapados en los escombros o sufriendo fallos de funcionamiento del circuito por exceso de radiación. Pero la versión más nueva, llamada el Mini-Manbo, o “pequeño pez sol”, fue hecha de materiales endurecidos por radiación con un sensor para ayudar a evitar los peligrosos puntos calientes en los edificios inundados del reactor de la planta.

El tamaño de una caja de zapatos, el Manbo usaba pequeñas hélices para flotar y deslizarse a través del agua de una manera similar a un avión teledirigido.

Después de tres días de navegar cuidadosamente a través de un edificio destrozado del reactor, el Manbo finalmente llegó al reactor de la Unidad 3, que estaba muy dañado. Allí, el robot retransmitió un video de un enorme agujero en el fondo del reactor y, en el suelo debajo de él, grupos de lo que parecía una lava solidificada: las primeras imágenes tomadas del combustible de uranio fundido de la planta.

El descubrimiento en julio en la Unidad 3, y los éxitos similares de este año en la localización del combustible de los otros dos reactores en ruinas de la planta, marcan lo que las autoridades japonesas esperan que sea un punto de inflexión en el peor desastre atómico desde Chernóbil.

El destino del combustible había sido uno de los misterios más perdurables de la catástrofe, que ocurrió el 11 de marzo de 2011, cuando un terremoto y un tsunami de 50 pies destruyeron los sistemas vitales de enfriamiento aquí en la planta.

A la izquierda para recalentar, tres de los seis reactores se derritieron. Sus varillas de combustible de uranio se licuaron como cera de vela, goteando al fondo de los recipientes del reactor en una masa fundida lo suficientemente caliente como para quemar a través de las paredes de acero e incluso penetrar en los pisos de concreto de abajo.

Nadie sabía exactamente hasta dónde habían viajado esos núcleos de combustible fundido antes de que los trabajadores desesperados de la planta, más tarde celebrados como los “Fukushima Fifty”, pudieran enfriarlos de nuevo bombeando agua en los edificios del reactor. Con niveles de radiación tan altos, el destino del combustible seguía siendo desconocido.

A medida que los funcionarios comenzaron a confiar más en la gestión del desastre, comenzaron a buscar el combustible que faltaba. Científicos e ingenieros construyeron robots resistentes a la radiación como el Manbo y un dispositivo como una enorme máquina de rayos X que usa partículas espaciales exóticas llamadas muones para ver las entrañas de los reactores.

Ahora que los ingenieros dicen que han encontrado el combustible, los funcionarios del gobierno y la empresa de servicios públicos que administra la planta esperan influir en la opinión pública. Seis años y medio después de que el accidente arrojara radiación sobre el norte de Japón, y en un momento dado parecía poner en peligro a Tokio, los funcionarios esperan persuadir a un mundo escéptico de que la planta ha salido del modo de crisis tras el desastre y se ha convertido en algo mucho menos amenazante: la limpieza.

Hasta ahora, no sabíamos exactamente dónde estaba el combustible o cómo era, dijo Takahiro Kimoto, director general de la división de energía nuclear del operador de la planta, Tokyo Electric Power Co. o Tepco. “Ahora que lo hemos visto, podemos hacer planes para recuperarlo.”

Tepco está interesado en presentar la planta como un gran sitio de limpieza industrial. Alrededor de 7.000 personas trabajan aquí, construyendo nuevos tanques de almacenamiento de agua, trasladando escombros radiactivos a un nuevo sitio de almacenamiento, y levantando enormes andamios sobre edificios de reactores desgarrados por las enormes explosiones de hidrógeno que ocurrieron durante el accidente.

El acceso a la planta es más fácil de lo que era hace un año, cuando los visitantes todavía tenían que ponerse ropa protectora especial. En la actualidad, los trabajadores y visitantes pueden desplazarse por casi todas las áreas menos las más peligrosas con ropa de calle.

Una guía de Tepco explicó que esto se debía a que el terreno central de la planta había sido deforestado y pavimentado, sellando el suelo contaminado.

Durante una visita reciente, el estado de ánimo dentro de la planta fue notablemente más relajado, aunque los movimientos todavía estaban muy controlados y se requería que todos llevaran placas de medición de radiación. Dentro de un “edificio de descanso”, los trabajadores comían en una gran cafetería y compraban bocadillos en una tienda de conveniencia.

En la entrada de la planta, un letrero advertía:”Juegos como Pokemon GO están prohibidos dentro de la instalación”.

Hemos terminado la limpieza de los escombros y hemos puesto la planta bajo control, dijo la guía, Daisuke Hirose, portavoz de la subsidiaria de Tepco, encargada del desmantelamiento de la planta. “Ahora, finalmente nos estamos preparando para el desmantelamiento.”

En septiembre, la oficina del primer ministro fijó una fecha límite de 2021, el décimo aniversario del desastre, para la siguiente etapa significativa, cuando los trabajadores comienzan a extraer el combustible fundido de al menos uno de los tres reactores destruidos, aunque aún no han elegido cuál.

El gobierno admite que la limpieza de la planta llevará al menos otras tres o cuatro décadas y decenas de miles de millones de dólares. Un centro de investigación de 100 millones de dólares ha sido construido en las cercanías para ayudar a científicos e ingenieros a desarrollar una nueva generación de robots para entrar en los edificios del reactor y recoger el combustible derretido.

En Chernóbil, los soviéticos simplemente enterraron el reactor carbonizado en concreto después del mortal accidente de 1986. Pero Japón se ha comprometido a desmantelar la planta de Fukushima y descontaminar el campo circundante, donde vivían unas 160.000 personas que fueron evacuadas tras un accidente.

A muchos de ellos se les ha permitido regresar, ya que las ciudades rurales alrededor de la planta han sido descontaminadas. Pero sin por lo menos comenzar una limpieza de la planta en sí, los funcionarios admiten que les resultará difícil convencer al público de que el accidente realmente ha terminado.

También esperan que el inicio de la limpieza les ayude a obtener el consentimiento del público para reiniciar las centrales nucleares no dañadas de Japón, la mayoría de las cuales permanecen cerradas desde el desastre.

Tepco y el gobierno caminan con cautela para evitar nuevos contratiempos que podrían generar dudas de que la planta esté bajo control.

Están siendo muy metódicos, demasiado lentos, dirían algunos, al hacer un cuidadoso esfuerzo para evitar cualquier error o sorpresa desagradable, dijo David Lochbaum, director del proyecto de seguridad nuclear de la Unión de Científicos Preocupados, que fue coautor de un libro sobre el desastre.

“Quieren recuperar la confianza. Han aprendido que la confianza puede perderse mucho más rápido de lo que puede recuperarse “.

Para mostrar el curso seguido por el Manbo, el Sr. Hirose de Tepco me guió dentro del edificio que contenía el reactor Unit 5 intacto, que es estructuralmente el mismo que dos de los reactores destruidos.

El Sr. Hirose señaló hacia el punto en una estrecha rampa de acceso donde dos robots, incluyendo uno que parecía un escorpión, se enredaron en febrero por los escombros dentro de la ruinosa Unidad 2. El Sr. Hirose se acercó al lugar.

Antes de que los ingenieros pudieran liberar el escorpión, su pantalla de monitoreo se desvaneció en negro, ya que sus componentes electrónicos fueron superados por la radiación, que, según Tepco, alcanzó niveles de 70 tamices por hora. (Una dosis de un sievert es suficiente para causar enfermedad por radiación en un humano.)

El Sr. Hirose entonces me llevó debajo del reactor, a lo que se llama el pedestal.

El fondo del reactor parecía una colección de pernos enormes, los puntos de acceso para las barras de control usados para acelerar y ralentizar la reacción nuclear dentro de un reactor saludable. El pedestal era sólo una reja metálica, con el piso de concreto del edificio visible abajo.

El combustible sobrecalentado habría caído desde aquí y se habría derretido a través de la rejilla por aquí, dijo el Sr. Hirose, mientras nos agachábamos para evitar golpearnos la cabeza en el fondo del reactor. Toda el área alrededor del reactor estaba oscura y llena de tubos y maquinaria.

Para evitar enredarse, el Manbo tardó tres días en viajar unos 20 pies hasta el fondo de la unidad 3.

Para examinar los otros dos reactores, los ingenieros construyeron un robot “serpiente” que podía pasar a través de los restos del naufragio, y el dispositivo de imágenes usando muones, que puede pasar a través de la mayoría de la materia. El dispositivo muon ha producido imágenes crudas y fantasmales de los interiores de los reactores.

La extracción del combustible fundido presentará sus propios retos técnicos y riesgos.

Los ingenieros están desarrollando los nuevos robots resistentes a la radiación en el Naraha Remote Technology Development Center. Incluye un edificio del tamaño de un hangar para realizar maquetas a escala real de la planta y una sala de realidad virtual que simula los interiores de los edificios del reactor, incluyendo la ubicación de escombros conocidos.

He sido ingeniero robótico durante 30 años, y nunca nos hemos enfrentado a nada tan difícil como esto, dijo Shinji Kawatsuma, director de investigación y desarrollo del centro. “Esta es una misión divina para los ingenieros de robots japoneses.”

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